是鸡还是鸭?原来是「鸡鸭同体」

在这块化石出现之前,科学家们一直认为现代鸟类是在南半球进化的,毕竟迄今为止发现的古老鸟类化石都来自南极洲。

始祖鸟,一开始被认为是鸟类的祖先。随着认识的深入,人们了解到它们其实是生活在侏罗纪晚期的小型恐龙,属于爬行动物到鸟类的中间类型。那现代鸟类的祖先是什么样的呢?

一块化石的出现,让我们得以一探究竟。它从前面看是鸡,从后面看是鸭,同时具有明显的陆地鸟类和水禽的特征。这块有史以来最古老的现代鸟类头骨化石,出自荷兰马斯特里赫特镇附近著名的化石床,源自白垩纪末期小行星撞击地球前70万年的岩石,距今约有6700-6800万年的历史。

是鸡还是鸭?原来是「鸡鸭同体」
这种体型如海鸥大小的白垩纪滨鸟具有鸡、鸭、火鸡的特征。图源:《自然》

研究人员通过CT扫描技术,深入研究了该化石。其头部的上方和后方的骨头和现代鸭子的骨头非常相似,其面部和喙部的骨头和现代的鸡子还有火鸡一样。关于是鸡还是鸭,我们可以争辩上一天。遗憾的是,这只鸟身体的大部分骨头都处于缺失状态。不过,一小块腿骨显示了其优秀的大长腿基因。根据化石的比例,研究人员推断其是一只小水鸟,大小和海鸥差不多。

在这块化石出现之前,科学家们一直认为现代鸟类是在南半球进化的,毕竟迄今为止发现的古老鸟类化石都来自南极洲。然而这只生活在北半球的小鸟,却逃过一劫,在恐龙灭绝的时代幸存了下来。

是鸡还是鸭?原来是「鸡鸭同体」
图源: 阿里云

这只滨鸟生活在恐龙灭绝之前,推断还有部分的后裔幸存于白垩纪。它的出现,可以很好地帮助我们了解到底是哪些特征,使其得以在大灭绝时代幸存下来。当时,小行星撞击地球,导致了所有非鸟类恐龙的灭绝。这种鸟却得以幸存,想必定是有其过人之处。 

参考文献:

  1. Daniel J. Field et al, Late Cretaceous neornithine from Europe illuminates the origins of crown birds, Nature, 2020, 579, 397-401.
  2. Daniel J. Field, How we found the world’s oldest modern bird skull, Nature News, Mar. 18, 2020.
  3. [3] Gretchen Vogel, Oldest modern bird fossil looks like a duck from the back and a chicken from the front, Science News, Mar. 18, 2020.

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